El metano en la luna Encelado de Saturno podría indicar vida

La presencia de metano en otros planetas indica vida microbiana o un proceso geoquímico como actividad volcánica o hidrotermal.

Recientemente, la sonda Cassini-Huygens hizo un descubrimiento inesperado: una concentración relativamente alta de ciertas moléculas asociadas con respiraderos hidrotermales en el fondo de los océanos de la Tierra.

Mientras volaba a través de las gigantescas columnas de agua que emanaban de Encelado y tomaba muestras de su composición química, la sonda detectó una alta concentración de dihidrógeno, metano y dióxido de carbono. La cantidad de metano en las columnas fue particularmente inesperada.

Basado en el descubrimiento, los científicos de Universidad de Arizona y la Universidad de Paris Sciences & Lettres que puede haber un recurso de hidrato de metano bajo la corteza helada de Encelado, la luna de Saturno. El descubrimiento del metano indica la existencia de vida Encelado, la luna de Saturno.

Esta no es la primera vez que se descubren posibles signos de vida en la luna de Saturno. Estudios anteriores sugirieron posibles signos de Extraña vida en TitánLa luna más grande de Saturno. La luna de Saturno, Titán, se caracteriza por una rica química atmosférica y una morfología superficial dinámica impulsada por las lluvias monzónicas y principalmente por la circulación de metano y etano.

En este estudio, los científicos utilizaron modelos matemáticos para calcular cómo varios procesos, incluida la generación biológica de metano, podrían explicar los datos de Cassini. Usando el modelo matemático, los científicos analizaron los datos de la pluma de Cassini y modelaron los posibles procesos que describirían mejor las observaciones.

Concluyen que los datos de Cassini son consistentes con la actividad de los respiraderos hidrotermales microbianos o con procesos que no involucran formas de vida pero que difieren de los que se sabe que ocurren en la Tierra.

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Nota de los científicos EnceladoLa formación de la columna se debe a los muchos procesos químicos y físicos que ocurren en el interior de la luna.

En primer lugar, los científicos evaluaron qué encajaría mejor con las observaciones de Cassini sobre la producción de hidrógeno hidrotermal. Independientemente de si esta producción podría proporcionar suficiente «alimento» para sustentar una población de metanógenos de hidrógeno similares a la Tierra.

Para ello, reforzaron una población modelo de metanógenos especulativos de hidrógeno, cuyos nichos termodinámicos y bióticos se modelan de acuerdo con linajes conocidos de la Tierra.

Los científicos ejecutaron su modelo para determinar un conjunto específico de condiciones químicas, como la concentración de dihidrógeno en el fluido hidrotermal, y la temperatura proporcionaría un entorno adecuado para que crezcan estos microbios. Observaron el efecto de un hipotético grupo de microbios en su entorno.

Regis Ferrier, profesor asociado del Departamento de Ecología y Biología Evolutiva de la Universidad de Arizona, dijo: “En resumen, no solo podemos evaluar si las observaciones de Cassini son compatibles con un entorno habitable de por vida, sino que también podemos hacer predicciones cuantitativas sobre las observaciones que se esperarían, en caso de que ocurriera la metanogénesis en el Encelado. «

Los resultados indican que incluso la estimación más alta posible de la producción de metano abiótico, o la producción de metano sin asistencia biológica, basada en la química hidrotermal conocida, no es suficiente para explicar la concentración de metano medida en las plumas.

Ferrer Él dijoY el «Obviamente, no llegamos a la conclusión de que exista vida en el océano de Encelado. En cambio, queríamos comprender qué tan probable es que los respiraderos hidrotermales de Encelado sean habitables para microorganismos similares a la Tierra. Lo más probable es que, según nuestros modelos, los datos de Cassini dicen nosotros.»

La composición biológica del metano parece ser coherente con los datos. En otras palabras, no podemos descartar la «hipótesis de la vida» como altamente improbable. Para rechazar la hipótesis de la vida, necesitamos más datos de misiones futuras «.

Según los científicos, el estudio proporciona orientación para estudios destinados a una mejor comprensión de Notas hechas por Cassini Y fomenta la investigación para aclarar los procesos abióticos que pueden producir suficiente metano para explicar los datos.

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Referencia de la revista:
  1. Antonin Avulder et al., Análisis bayesiano de los datos de la pluma de Encelado para evaluar la formación de metano, Astronomía natural (2021). DOI: 10.1038 / s41550-021-01372-6

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