La sequía pone a prueba la resiliencia de los olivares y agricultores españoles

QUESADA, España (AP) — Un verano extremadamente cálido y seco que ha agotado los embalses y alimentado incendios forestales ahora amenaza el corazón del cultivo principal de España: las aceitunas, que convierten al país europeo en el principal productor y exportador del mundo. Aceite dorado.

Los expertos y funcionarios de la industria predicen que la cosecha de aceitunas de otoño de España será casi la mitad del tamaño del año pasado, otra víctima de los cambios climáticos globales causados ​​​​por el cambio climático.

«Tengo 57 años y nunca había visto un año como este», dijo el agricultor Juan Antonio Delgado mientras pasaba junto a su hilera de olivos en la ciudad de Quesada, en el sureste del país. «Mi intención es quedarme todo el tiempo que pueda, pero todos nos quedaremos sin trabajo cuando los costos superen la producción».

Las altas temperaturas de mayo acabaron con muchas flores de los olivos de las huertas españolas. Los que sobrevivieron produjeron frutos más pequeños y delgados debido a la falta de agua. Un poco más de humedad en realidad produciría un mejor aceite de oliva, pero la reciente sequía ha sido demasiado para ellos.

Este año es el tercero más seco de España desde que comenzaron los registros en 1964. El país mediterráneo también registró el verano más caluroso de su historia.

Los 350.000 olivareros españoles suelen cosechar sus cultivos a principios de octubre, antes de que estén completamente maduros para producir aceite de oliva. Pero con sus aceitunas aún demasiado maduras para recogerlas, Delgado dejó la mayor parte de la fruta en sus árboles, con la esperanza de que lloviera. Hasta ahora, sin suerte.

El ministro de Agricultura de España dice que el país producirá casi la mitad de aceitunas que el año pasado si las lluvias deseadas no llegan pronto.

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«Nuestro pronóstico para esta temporada de cosecha es muy bajo», dijo el ministro de Agricultura, Luis Planas, a The Associated Press. “El ministerio pronostica que no llegará ni siquiera a ese [882,000 tons]”, en comparación con 1,62 millones de toneladas en 2021.

Los olivos cubren 6,8 millones de acres de España, un 37% de los cuales se encuentran en la provincia de Zain, conocida por su «Mar de Olivos» y agricultura delgada.

En promedio, España cultiva tres veces más aceitunas que Italia y Grecia, que tienen rendimientos más pequeños.

Según el Grupo de Organizaciones Profesionales Agrarias y la Confederación General de Cooperativas Agrarias, se pronostica que la producción de aceite de oliva en la UE en su conjunto caerá drásticamente en comparación con el año pasado.

Los organismos agrícolas europeos, conocidos por las siglas COPA y COGECA, advirtieron en septiembre que la sequía y las altas temperaturas podrían reducir los rendimientos en un 35%. Ambos grupos calificaron la situación en España de «especialmente preocupante».

Según el productor italiano de aceite de oliva Filippo Perio, las cosechas más pequeñas elevan los precios. Los precios de las aceitunas europeas para el aceite virgen extra aumentaron a $ 5,443 por tonelada desde $ 545 por tonelada, dijo la compañía.

Junto con un clima más cálido de lo habitual, la sequía está afectando a las aceitunas españolas de otras maneras. El consultor de sistemas agrícolas Antonio Bernal ve el regreso de enfermedades olvidadas durante su visita a Quesada. Él cree que los inviernos templados ayudan a que los hongos prosperen.

Bernal también teme que el tipo de olivo más extendido que se cultiva en Jane no pueda adaptarse al clima que cambia rápidamente.

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«La solución es detener el cambio climático: los olivares no pueden adaptarse a un cambio tan rápido», dijo Bernal.

Además de ser el ramo de olivo un símbolo universal de paz, el olivo es también un símbolo del Mar Mediterráneo. Se dice que Platón impartió su sabiduría bajo un olivo, y el cultivo generalizado de olivos en España se remonta a los romanos.

Mientras que los naranjos y los limoneros estaban muy secos, se pensaba que los olivos continuarían prosperando. Los árboles bajos y nudosos se aferran al suelo seco y rocoso y no les importa que el sol los golpee. Al mediodía, los poros microscópicos de sus hojas se cierran para reducir la pérdida de agua.

«Para Jayan, las aceitunas son nuestra cultura, nuestro sustento y la forma en que alimentamos a nuestras familias», dijo el productor de olivos Manuel García.

Sin embargo, incluso la aceituna más abundante tiene sus límites. En estos días, las frutas reflejan los desafíos que enfrentan las sociedades en un mundo más cálido y seco.

La investigadora Virginia Hernández es especialista en olivos del Instituto de Recursos Naturales y Agrobiología de Sevilla, España. Está estudiando cómo se pueden adaptar las prácticas de riego a la sequía, particularmente cuando se pueden usar cantidades «subóptimas» para mejorar la sostenibilidad del agua.

Hernández dijo que usar el agua con moderación es más importante porque hay menos posibilidades de lluvia. El uso más inteligente de los sistemas de riego de alta tecnología, combinado con especies de árboles más tolerantes a la sequía, podría salvar la industria a medida que el planeta se calienta, piensa.

Según los expertos en clima, se espera que el Mar Mediterráneo sea una de las regiones de más rápido calentamiento del mundo en los próximos años. Hernández dijo que la táctica convence a los agricultores de que reducir su producción hoy salvará su sustento mañana, especialmente porque las aceitunas son tan eficientes.

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“La verdad es que el olivo es la especie modelo a la hora de resistir la escasez de agua”, dijo. «No se me ocurre otro que aguante como el olivo. Sabe sufrir».

Los olivareros locales llenan un estanque con agua del río Artesan en la ciudad sureña de Quesada, una comunidad rural en el corazón del país olivarero de España. (AP/Bernat Armangue)
Fotografía Un trabajador supervisa el embotellado de aceite de oliva el 27 de octubre en una almazara en el pueblo de Quesada, una comunidad rural en el corazón del país olivarero de España. (AP/Bernat Armangue)
Fotografía Los jornaleros trabajan durante la cosecha de aceitunas en Quezada, España, el 28 de octubre. (AP/Bernat Armangue)
Fotografía Los jornaleros trabajan durante la cosecha de aceitunas en Quezada, España, el 28 de octubre. (AP/Bernat Armangue)
Fotografía Un jornalero trabaja durante la cosecha de aceitunas el 28 de octubre en el pueblo sureño de Quesada, una comunidad rural en el corazón del país olivarero de España. (AP/Bernat Armangue)
Fotografía Las aceitunas se almacenarán en una planta el 27 de octubre antes de ser procesadas en Quesada, España. (AP/Bernat Armangue)
Fotografía Un tanque se llena con aceite de oliva el 27 de octubre en una planta de aceite en Quesada, España. (AP/Bernat Armangue)

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